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L'eau des sanitaires circule dans le même sens dans l'hémisphère nord et dans hémisphère sud.
©wikipedia.org

Question de sens

La fin d’un mythe : non, l’eau qui s’écoule des lavabos et des baignoires ne le fait pas dans un sens différent si on est dans l’hémisphère nord ou sud

L'effet Coriolis ne vous dit rien mais c'est lui qui étayait "le mythe du lavabo" selon lequel l'eau coulait dans un sens différent dans les deux hémisphères Nord et Sud. Seulement, voilà, une fois n'est pas coutume, en physique, ce n'est pas aussi simple.

Pierre  Causeret

Pierre Causeret

Pierre Causeret est professeur de mathématiques retraité, il travaille avec "le Comité de liaison enseignant et astronomes" et son article "Lavabos, Coriolis et rotation de la Terre" a été publié par l'ENS Lyon.

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Atlantico : L'idée selon laquelle l'eau des toilettes ne circulerait pas dans le même sens dans l'hémisphère nord et dans hémisphère sud est une idée répandue et liée à ce que l'on appelle l'effet Coriolis. Qu'est-ce que cet effet Coriolis qui a longtemps contribué à étayer le "mythe du lavabo" ? 

Pierre Causeret : C'est ce qu'on appelle l'accélération à la force Coriolis. Quand on se déplace sur la terre, en route vers le Nord, on va avoir tendance à être dévié vers la droite. C'est une expérience qui marche bien pour les enfants à la Cité des sciences. Il y a un manège qui tourne, on les fait envoyer une balle et on voit que dans le repère du manège, la balle est déviée vers la droite.

Cet effet s'applique-t-il aux lavabos ou encore aux toilettes ? Aussi, qu'en est-t-il réellement des sens d'écoulement de l'eau selon l'hémisphère?

L'histoire du lavabo…je ne sais pas si vous avez déjà fait l'essai mais dans l'hémisphère Nord ou dans l'hémisphère Sud ça ne marche pas particulièrement parce que l'effet est trop faible. Dans l'hémisphère Nord, tout est dévié vers la droite, dans l'hémisphère Sud c'est l'inverse ça va tourner dans le sens des aiguilles d'une montre. Sur des lavabos, ça ne marche pas, avec des petites bassines, dans des conditions très particulières en faisant reposer l'eau pendant huit heures dans des conditions d'expérimentation très précises je pense que si on mettait ça en place, on pourrait mettre en évidence l'effet Coriolis.

Quelles sont les règles et les éléments influents ? La taille, forme des récipients jouent-elles dans le sens de l'écoulement de l'eau ?

Il faut se déplacer beaucoup pour que l'effet de déviation soit visible, par exemple dans les masses de nuages, les cyclones, des choses comme ça. J'ai fait un certain nombre d'expériences avec un certain nombre de bassines que j'ai percées. J'ai fait reposer l'eau au moins huit heures et après quand je faisais sortir l'eau, il ne faut pas mettre la main dans l'eau pour aller enlever un bouchon. ça perturbe les mouvements donc j'avais mis une bassine sur deux tasseaux en bois avec un bouchon qui s'enlevait par en dessous donc j'essayais d'enlever le bouchon sans le faire tourner ce qui pouvait induire un mouvement. Dans ces cas là, l'écoulement est quasiment radial. ça tourne pas, il y a juste à la fin un très léger mouvement de rotation et j'ai fait ça avec plusieurs bassines et dans deux sur trois on voyait le mouvement s'amorcer à la fin mais très léger. On voit vraiment que ce n'est pas grand-chose. Coriolis c'est un effet très, très faible, ça ne peut se voir que soit dans des conditions très précises, soit sur de très grosses masses.

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