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Voilà à quoi ressembleraient les extraterrestres sur Europe, la lune de Jupiter la plus susceptible d’abriter la vie dans le système solaire

Le 2 février dernier, la Nasa annonçait son intention d'envoyer une sonde spatiale explorer Europe, une des lunes de Jupiter. Cette petite planète glacée abrite sous sa surface un immense océan d'eau liquide. Des conditions favorables au développement de la vie, espèrent les scientifiques. Mais à quoi ressembleraient des êtres vivants sur Europe ?

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Voilà à quoi ressembleraient les extraterrestres sur Europe, la lune de Jupiter la plus susceptible d’abriter la vie dans le système solaire

La surface glacée d'Europa photographiée par le vaisseeau de la Nasa Galileo, à la fin des années 1990. Crédit Reuters

En-dehors de la terre, la planète géante Jupiter est peut-être l'un des derniers endroits de l'univers où les hommes ont des chances de trouver de la vie. Cette affirmation n'est pas vraie pour l'énigmatique lune de Jupiter, Europe. Cela fait 20 ans que les astrobiologistes la considèrent comme un foyer potentiel de vie.

"De mon point de vue, les formes de vie qui pourraient exister sur Europe ressembleraient aux micro-organismes que l'on trouve (sur terre) au sommet des sources hydrothermales", imagine Steve Vance, membre de l'équipe scientifique de la mission Europe de la Nasa, interrogé par Business Insider.

"Dans mes moments d'audace, je me demande si Europe pourrait avoir la même biosphère énergique que la terre, qui engloble de larges formes de vie", se risque-t-il. A quoi des créatures pourraient-elles bien ressembler sur Europe ?

Un océan sous la surface d'Europa

Dans les années 1990, la vaisseau spatial Galileo a survolé Europe une douzaine de fois, et pris de nombreux clichés de sa surface mouvante. Ce n'est pourtant pas la surface de la planète qui a intrigué les scientifiques comme steve Vance, mais la découverte fascinante de l'existence d'un océan liquide, vaste et profond, sous sa surface.

"Ce qui rend Europe exceptionnelle, c'est que la planète est totalement recouverte par un océan, probablement depuis 4 millions d'années", s'enthousiasme Steve Vance. "Et cet océan se trouve peut-être sous quelques kilomètres de glace seulement." Il pourrait être deux ou trois fois plus grand que tous les océans de la terre additionnés, et atteindre 100 kilomètres de profondeur. C'est 10 fois plus profond que la région océanique la plus profonde sur terre. Un véritable monde sous-marin !

Ces dimensions, gigantesques à l'échelle de la terre, sont seulement des estimations basées sur les connaissances limitées des scientifiques. Galileo est le seul vaisseau à s'être approché de la lune glacée plus d'une fois, et il n'était pas équipé d'instruments lui permettant d'étudier Europa en détails. Les recherches pourraient ne pas en rester là. Le 2 février dernier, le patron de la Nasa, Charles Bolden, a annoncé que l'agence spatiale allait sélectionner des projets pour envoyer une sonde sur Europa dans un futur proche, comme le rapporte Le Figaro. Une mission évaluée à 30 millions de dollars.

Les conditions nécessaires à la vie

Pourquoi Europe serait-elle, plus qu'une autre planète du système solaire, susceptible d'abriter la vie ? Grâce à l'énergie des marées exercées par la puissance attraction gravitationnelle que Jupiter sur sa petite lune.

C'est cette énergie des marées -appelée "énergie marémotrice- qui garde l'eau salée d'Europe à l'état liquide. Pour Christopher McKay, scientifique au département Science spatiale et astrobiologie de la Nasa, c'est ce phénomène qui fait d'Europa une des planètes les plus susceptibles d'accueillir des formes de vie extraterrestre dans notre système solaire.

 
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