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La Nasa découvre une étoile mystérieuse à neutrons super-brillante d'une intensité équivalente à 10 millions de soleils
Publié le 10 octobre 2014
Les astronomes ont découvert dans une galaxie voisine une étoile morte ultra-brillante. D'après eux, il s'agit de l'astre le plus lumineux jamais découvert.
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Les astronomes ont découvert dans une galaxie voisine une étoile morte ultra-brillante. D'après eux, il s'agit de l'astre le plus lumineux jamais découvert.

Voilà une découverte qui pourrait révolutionner la compréhension de notre univers. Jusqu'à présent, les scientifiques ont toujours pensé que les sources brillantes pouvaient seulement provenir de trous noirs à cause de leur force gravitationnelle immense, mais ce qu'a pu observer l'équipe internationale de chercheurs grâce au télescope nucléaire Array de la Nasa change la donne. "Lorsque nous avons vu que ces rayonnements étaient pulsés, nous avons constaté que nous avions dans ce cas affaire à une autre source", insiste Matteo Bachetti, chercheur à l'Observatoire Cagliari en Sardaigne.

Mercredi 8 octobre, ils ont observé une étoile morte à neutrons dans la galaxie voisine M82, un pulsar, à l'intensité lumineuse exceptionnelle. Comme les trous noirs, les pulsars sont des noyaux restant d'étoiles ayant explosées, mais avec une masse extrêmement faible. Ces étoiles à neutrons émettent des faisceaux de radiations, des rayons X extrêmement puissants (ULXs). Quand la Terre tourne, ces faisceaux apparaissent comme des flashes. "La luminosité radiographique de ces sources 's'accumulant' est actionnée par la gravité. Plus de matière est capturée par elles, plus elles sont lumineuses,"  décrypte Bachetti.

Les nouvelles données de NuSTAR montrent qu'au moins un ULX, à environ 12 millions d'années-lumière de la Terre dans la galaxie Messier 82 (M82), est en fait un pulsar. Son intensité observée équivaut à l'intensité de dix millions de soleils réunis.  Sa luminosité est dix fois plus importante que n'importe quelle autre étoile à neutron repérée.

La dernière découverte permettrait alors de réaliser une avancée sur l'étude des radiographies lumineuses dont l'origine est toujours inconnue. Cette intense lumière pourrait provenir de ce système binaire entre un trou noir et l'étoile. La force gravitationnelle aspire le gaz qui compose le noyau ce qui forme un disque ultra-lumineux. Ce nouveau corps est extrêmement chaud, des dizaines de millions de degrés, et produit alors une lumière très intense. "Ce résultat nous aidera à comprendre comment les trous noirs se gorgent et se développent si rapidement, ce qui est un événement important dans la formation des galaxies et des structures de l'Univers", commente Matteo Bachetti. 

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