Moscou, 22 fév 2019 (AFP) - La justice russe a prolongé vendredi le placement en détention provisoire de l'Américano-britannique Paul Whelan, arrêté fin décembre à Moscou et accusé d'espionnage.

Un tribunal moscovite a ordonné le maintien en détention de M. Whelan, qui possède aussi la citoyenneté canadienne et irlandaise, formellement jusqu'au 28 mai, délai en général prolongé jusqu'au début du procès faute d'élément nouveau.

Il a également refusé la demande de la défense de le placer en résidence surveillée, selon une journaliste de l'AFP présente au tribunal.

L'ambassade des Etats-Unis à Moscou a indiqué sur Twitter "suivre attentivement" l'affaire, ajoutant qu'un de ses représentants avait rendu visite jeudi à Paul Whelan en prison. Elle a accusé les autorités russes de gêner le travail consulaire en sa faveur.

L'ex-Marine avait été arrêté le 28 décembre 2018 dans un contexte déjà lourd d'affaires de ce type entre la Russie et les Occidentaux.

Les services de sécurité russes (FSB) affirment l'avoir interpellé "pendant qu'il commettait un acte d'espionnage", ce qu'il dément. Il encourt une peine pouvant aller jusqu'à vingt ans de réclusion.

Son avocat, Vladimir Jerenbekov, a pour sa part affirmé vendredi que son client avait été piégé par l'une de ses connaissances, qui lui aurait transmis une clé USB contenant ce que Paul Whelan pensait être des photographies prises lors d'un séjour précédent en Russie en sa compagnie.

"Il se trouve que c'était des données classées secrètes et protégées par la loi. Il s'agit d'une provocation", a-t-il déclaré.

Certains observateurs estiment que son arrestation est liée à celle de la Russe Maria Butina en juillet 2018 à Washington et que Paul Whelan pourrait servir de monnaie d'échange.

Selon M. Jerenbekov, le procès de M. Whelan n'aura probablement pas lieu avant six mois et aucun échange ne peut être organisé avant la fin de celui-ci.

Publié le 22/02/2019 01:37
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