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Mercure : de la glace découverte par Messenger

Publié le 04 décembre 2012
Mercure est la planète la plus proche du Soleil. Il peut donc y faire très très chaud mais également très très froid.
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Mercure est la planète la plus proche du Soleil. Il peut donc y faire très très chaud mais également très très froid.

Lorsque l'on évoque Mercure, on part souvent d'un principe. Etant la planète la plus proche du soleil, il doit y faire une chaleur incroyable. C'est vrai et c'est faux à la fois. La température à sa surface s’élève en effet à près de 400°C côté jour mais retombe à -170°C quand elle n’est plus sous le feu solaire. Il existe même près des pôles quelques recoins, au fond de cratères, qui ne reçoivent jamais de lumière et où la température ne dépasse jamais -180°C. 

Et c'est là que Messenger a fait une découverte de taille. La sonde qui est en orbite depuis 20 ans y a trouvé de la glace. Une étude conjointe menée avec les radiotélescopes d’Arecibo, de Goldstone et du Very Large Array (VLA) avait déjà montré dans les années 70 que des régions des pôles de Mercure possédaient une réflectivité anormale. C'est pour cela principalement que Messenger était partie en 2004. Après plusieurs années de travail, elle a rendu possible une cartographie de toute la surface de la planète et surtout un survol de ses pôles. Les planétologues ont ainsi constaté que ces zones se trouvaient effectivement associées à des fonds de cratères perpétuellement dans l’ombre depuis de nombreuses années-lumière. 

Des millions de flashs laser ont servi à dresser une carte de la topographie de Mercure, laquelle a permis de déduire le champ des températures de surface de la planète. Ensuite, les flashs ont confirmé l’existence de zones anormalement brillantes précisément là où une signature de la présence de glace en surface avait été obtenue avec les ondes radar. Mais c’est la mesure du flux de neutrons en provenance de la surface des pôles qui a levé les derniers doutes. Il y a bien de la glace sur Mercure. Il s’agirait d’une fine couche d’une dizaine de centimètres de matière organique résiduelle (du carbone à priori). L’eau et la matière proviendraient des comètes et des astéroïdes qui ont bombardé la planète depuis sa formation. 

Cette découverte restera en tout cas une avancée majeure pour la science.

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Mots-clés :
Mercure, glace
Thématiques :
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OlivR
- 09/12/2012 - 05:32
@Eltoto
merci ça m'a piqué les yeux aussi :)
Ercole
- 05/12/2012 - 20:40
Donc...
... Futurs astronautes qui irez coloniser cette planète, n'oubliez pas le carafon de whisky !!! Ah boire un bourbon sur Mercure c'est comme niquer sur Vénus !!! :-)
Equilibre
- 04/12/2012 - 17:53
Année lumière
Distance parcourue par la lumière dans le vide en un an.
A à peu près 300 000 km/s, cela fait environ 10 000 milliards de kilomètres.
Une petite correction s'impose, merci d'avance