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Et l'animal qui a été domestiqué en premier par l'homme est...

Qui de l’œuf ou de la poule a donné naissance à l'autre ? Tout le monde s'est déjà posé la question. On se demande plus rarement quel animal a été domestiqué en premier. La réponse est étonnante.

Préhistoire

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Et l'animal qui a été domestiqué en premier par l'homme est...

L'ancêtre de la vache était l'auroch, une espèce aujourd'hui disparue. Crédit Reuters

Le bétail et les chiens font partie de la vie des hommes depuis des millénaires. Les deux espèces sont utiles : les chiens, comme gardiens et compagnons; les vaches, fournissent de la viande et du lait et sont perçues comme un signe de richesse dans certaines cultures. Des indices, relevés dans un article de Business Insider, nous apprennent lequel des deux animaux a été domestiqué en premier.

Les premiers bovidés à avoir été domestiqués appartenaient à une espèce aujourd'hui éteinte, l'auroch (Bos primigenius), qui vivait dans des régions qui correspondent à la Turquie et au Pakistan, il y a 10 000 ans. Cette première domestication a été suivie de deux autres "événements de domestication", en Europe Centrale et dans le sous-continent indien, qui ont donné naissance à deux lignées différentes de bovidés, le zébu et le taureau.

Le zébu (Bos primigenius indicus) a été domestiqué il y a environ 9 000 ans. Il se distingue par sa bosse de graisse sur le dos, et ses longues oreilles tombantes. Originaires d'Asie du Sud, ces animaux sont habitués aux températures élevées. Le zébu sert comme animal de trait dans les champs, pour sa viande et son lait. Le taureau, lui, a été domestiqué il y a 8 000 ans et s'est répandu jusqu'en Chine, en Mongolie et en Corée, il y a 5000 ans environ.

En 2014, une équipe de chercheurs de l'Université du Missouri a mis en évidence l'histoire génétique de 134 espèces bovines différentes dans le monde. Résultat : les bovidés domestiques d'Afrique ne sont pas issus d'un "événement de domestication". Ils sont arrivés en Afrique avec les migrations des hommes, il y a des milliers d'années. Cette découverte montre que le bétail domestique a voyagé avec les hommes, quand ceux-ci, jusqu'alors chasseurs-cueilleurs, sont devenus éleveurs-agriculteurs.

Qu'en est-il des chiens ? Bien qu'ils aient une histoire génétique riche et variée, une étude, publiée en janvier 2014, montre que tous les chiens domestiques viennent d'un seul et même "événement de domestication", il y a entre 11 000 et 16 000 ans environ. Cet "événement de domestication" a eu lieu avant la naissance de l'agriculture, plus probablement à l'époque où l'homme était chasseur-cueilleur. Le chien a donc été domestiqué bien avant la vache.

Les études ADN révèlent que l'ancêtre commun du chien et du loup s'est éteint il y a des milliers d'années. Plus surprenant, elles prouvent qu'aujourd'hui, les différentes espèces de chiens sont plus proches entre elles que des loups. "L'ancêtre commun du chien et du loup était un gros animal qui ressemblait à un loup, qui a vécu entre -9 000 et et -34 0000 ans", explique Robert Wayne, co-auteur de l'étude, cité par Business Insider. "D'après les résultats ADN, cet animal vivait en Europe."

Une étude finlandaise publiée dans la revue Science en 2013 suggère que le chien domestique a évolué à partir des loups européens qui ont rencontré les chasseurs-cueilleurs au paléolithique, comme le rapporte le site Hominidés. "Les plus anciennes traces archéologiques de domestication du chien ont été trouvées en Europe, plus précisément en Belgique, dans la grotte de Goyet ", précise l'étude. "Ces restes sont datés de -31 700 ans."

Comment le chien a-t-il été apprivoisé par l'homme ? Les scientifiques pensent que des meutes errantes de ces loups ont probablement suivi les hommes qui chassaient le mamouth laineux ou d'autres grosses proies, et qu'ils se régalaient des restes de viande. Petit à petit, les loups se sont habitués à la présence des humains, jusqu'à partager la chaleur de leur feu de bois.

Pourtant, rien n'assure que l'Europe soit le seul foyer de domestication des chiens. «Nous savons que les porcs ont été domestiqués indépendamment en Chine et en Turquie", rappelle un des chercheurs finlandais. "Il n'y a donc pas lieu de penser que la domestication du chien s’est faite à un seul moment et un seul endroit."

 
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