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Saturne : Cassini va mettre fin à 20 ans de service

La sonde, lancée en 1997, va se précipiter vers la planète géante pour un suicide prévu ce vendredi.

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Saturne : Cassini va mettre fin à 20 ans de service

Une des plus grandes missions spatiales va prendre fin ce vendredi. La sonde Cassini, lancée le 15 octobre 1997, va mettre un terme à sa mission, faute de carburant, et se précipiter vers Saturne, la planète qu'elle a observée en détails pendant 13 ans.

Arrivée dans son système en 2004, après un long voyage, la sonde est la première à étudier la géante aux anneaux, après le passage en éclair (30 km/s) des sondes Voyager. Elle réalisera près de 300 orbites autour de Saturne et collectera une quantité folle de données. "Cassini a révélé la richesse des interactions dans le système saturnien", explique au Monde l’astrophysicien Sébastien Charnoz. "La planète, son atmosphère, ses ­anneaux, ses satellites, ses poussières, son champ magnétique, tout cela interagit, comme un véritable éco­système."

Surtout Cassini va transporter la sonde européenne Huygens qui se posera, en 2005, sur la lune la plus incroyable du système solaire : Titan.

Ce satellite possède en effet une atmosphère dense et probablement un océan liquide sous-terrain qui laisse entrevoir une vie extraterrestre possible. Une grande mission est d'ailleurs prévue pour y retourner dans les décennies à venir.  

 
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